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Salud

Virus del papiloma humano genital (VPH) – Hoja informativa de los CDC

¿Qué es la infección genital por el VPH?

Dra. Gesuarliy

El virus del papiloma humano genital (también conocido como VPH) es la infección de transmisión sexual (ITS) más frecuente. Existen más de 40 tipos de VPH que pueden infectar las zonas genitales de los hombres y las mujeres. Estos tipos de VPH también pueden infectar la boca y la garganta. La mayoría de las personas que resultan infectadas por el VPH ni siquiera lo saben.

El VPH no es igual al virus del herpes o del VIH (el virus que causa el sida). Todos estos virus se pueden transmitir durante el contacto sexual, pero causan síntomas y problemas de salud distintos.   

¿Cuáles son los signos y síntomas de la infección por el VPH y qué problemas de salud puede ocasionar?

La mayoría de las personas infectadas por el VPH no presentan síntomas o problemas de salud. En el 90% de los casos, el sistema inmunitario del cuerpo elimina de manera natural la infección por el VPH en un periodo de dos años.

  • Pero hay ocasiones en que ciertos tipos de VPH causan verrugas genitales en hombres y mujeres. En casos inusuales, estos tipos de virus también causan verrugas en la garganta, una afección llamada papilomatosisrespiratoria recurrente o PRR.
  • Otros tipos de VPH pueden causar cáncer de cuello uterino. Estos tipos de VPH también pueden ocasionar otros cánceres graves aunque menos frecuentes, como los cánceres de vulva, vagina, pene, ano y de cabeza y cuello (lengua, amígdalas y garganta).

Los tipos de VPH que pueden causar verrugas genitales no son los mismos que los que causan cáncer. No hay manera de saber si una persona con el VPH padecerá cáncer u otros problemas de salud.

Signos y síntomas de los problemas de salud relacionados con el VPH:

Las verrugas genitales por lo general aparecen en las zonas genitales como pequeños granitos individuales o en grupo. Pueden ser pequeñas o grandes, planas o elevadas o en forma de coliflor. Los proveedores de atención médica pueden diagnosticar las verrugas con solo mirar el área genital durante la consulta médica. Las verrugas pueden aparecer semanas o meses después del contacto sexual con una pareja infectada, aun cuando esta persona no tenga signos de verrugas genitales. Si no se tratan, las verrugas genitales pueden desaparecer, quedarse igual o aumentar en tamaño y en número. Las verrugas no se convertirán en cáncer.

El cáncer de cuello uterino por lo general no presenta síntomas sino hasta que está en una etapa avanzada. Por esta razón, es importante que las mujeres se realicen periódicamente pruebas de detección del cáncer de cuello uterino. Estas pruebas pueden identificar signos iniciales de la enfermedad para que sean tratados en forma temprana, antes de que deriven en cáncer.

Otros cánceres relacionados con el VPH pueden no presentar signos o síntomas sino hasta que estén avanzados y sean difíciles de tratar. Entre estos se incluyen los cánceres de vulva, vagina, pene, ano y cabeza y cuello. Para conocer los signos y síntomas de estos cánceres, visite http://www.cancer.gov/espanol.

La papilomatosis respiratoria recurrente o PRR causa el crecimiento de verrugas en la garganta. Algunas veces puede bloquear las vías respiratorias, causando ronquera o dificultad para respirar.

¿Cómo se contrae el VPH genital?

El VPH se transmite por contacto genital, más a menudo por las relaciones sexuales vaginales y anales. El VPH también se puede transmitir por las relaciones sexuales orales y el contacto entre partes genitales. El VPH se puede transmitir entre parejas heterosexuales y homosexuales, aun cuando la pareja infectada no tenga signos o síntomas.

Una persona puede tener VPH años después de haber tenido contacto sexual con una pareja infectada. La mayoría de las personas infectadas no saben que están infectadas o que están transmitiendo el virus a su pareja. También es posible contraer más de un tipo de VPH.

En muy pocos casos, una mujer embarazada que tiene el VPH genital puede transmitir el virus a su bebé durante el parto. Si esto ocurre, el bebé puede contraer papilomatosis respiratoria recurrente.

¿Cómo causa el VPH las verrugas genitales y el cáncer?

El VPH puede hacer que las células normales de la piel infectada se vuelvan anormales. La mayoría de las veces, estos cambios en las células no se pueden ver ni sentir. Casi siempre, el cuerpo combate en forma natural el VPH y las células infectadas vuelven a su normalidad. Cuando el cuerpo no elimina el VPH, el virus puede causar cambios visibles en la forma de verrugas genitales o cáncer. Las verrugas pueden aparecer semanas o meses después de contraer el VPH. El cáncer suele demorar años en aparecer después de que se contrae el VPH.

¿Qué tan frecuentes son las enfermedades causadas por el VPH y las relacionadas con esta infección?

VPH (el virus). En la actualidad, alrededor de 20 millones de estadounidenses están infectados con el VPH. Otros seis millones de personas contraen anualmente la infección por primera vez. El VPH es tan común, que al menos el 50% de los hombres y mujeres sexualmente activos lo contraen en algún momento de su vida.

Verrugas genitales. En los Estados Unidos, cerca del 1% de los adultos sexualmente activos tienen verrugas genitales en algún momento.

Cáncer de cuello uterino. Todos los años, alrededor de 12,000 mujeres en los Estados Unidos contraen cáncer de cuello uterino.

Otros cánceres que puede causar el VPH son menos frecuentes que el cáncer de cuello uterino. Cada año en los Estados Unidos:

  • 3,700 mujeres contraen cáncer de vulva
  • 1,000 mujeres contraen cáncer de vagina
  • 1,000 hombres contraen cáncer de pene
  • 2,700 mujeres y 1,700 hombres contraen cáncer anal
  • 2,300 mujeres y 9,000 hombres contraen cánceres de cabeza y cuello. [Nota: a pesar de que el VPH está asociado a algunos cánceres de cabeza y cuello, la mayoría de estos cánceres tienen una relación con el tabaquismo y el alcoholismo.]

Ciertos grupos enfrentan un riesgo más alto de padecer algunos problemas de salud relacionados con el VPH. En estos grupos se incluyen los hombres homosexuales y bisexuales y las personas con sistemas inmunitarios débiles (incluidas las que tienen VIH/sida).

La PRR o papilomatosis respiratoria recurrente es muy inusual. Se calcula que anualmente menos de 2,000 niños contraen la papilomatosis respiratoria recurrente.

¿Cómo puede prevenir la infección por el VPH?

Hay muchas formas en que una persona puede reducir la probabilidad de contraer el VPH:

  • Las vacunas pueden proteger a hombres y mujeres contra casi todos los tipos comunes de VPH. Estas vacunas se administran en tres inyecciones. Es importante recibir las tres dosis para contar con la mejor protección. Las vacunas son más eficaces si se administran antes de que la persona vaya a tener su primer contacto sexual, cuando podría estar expuesta al VPH.
    • Niñas y mujeres: Existen dos vacunas (Cervarix y Gardasil) para proteger a las mujeres contra los tipos de VPH que causan la mayoría de los cánceres de cuello uterino. Una de estas vacunas (Gardasil) también protege contra la mayoría de las verrugas genitales. Ambas vacunas están recomendadas para niñas de 11 a 12 años de edad y para niñas y mujeres de 13 a 26 años que no hayan recibido ninguna dosis o que no hayan completado la serie cuando eran más pequeñas. Estas vacunas también se pueden comenzar a poner en niñas a partir de los nueve años de edad. Se recomienda que, en lo posible, las tres dosis de la vacuna que se pongan en una niña o una mujer sean de la misma marca.
    • Niños y hombres: Una de estas vacunas (Gardasil) protege a los varones contra la mayoría de las verrugas genitales. Esta vacuna está disponible para varones de 9 a 26 años de edad.
  • Las personas que decidan llevar una vida sexual activa pueden reducir su riesgo de contraer el VPH mediante el uso de condones. Para que sean más eficaces, los condones se deben usar en todas las relaciones sexuales, desde el inicio hasta el final. Los condones también pueden disminuir el riesgo de contraer otras enfermedades relacionadas con el VPH, como las verrugas genitales y el cáncer de cuello uterino. Pero el VPH puede infectar las áreas que no queden cubiertas por el condón, por lo que los condones no protegen completamente contra el VPH.
  • Una persona puede reducir las probabilidades de contraer el VPH si permanece fiel en su relación de pareja, limita el número de parejas sexuales y escoge una pareja que ha tenido muy pocas o ninguna pareja sexual. Sin embargo, hasta las personas que en toda su vida han tenido una sola pareja sexual pueden contraer el VPH. Y puede que no sea posible determinar si una pareja que ha sido sexualmente activa en el pasado está infectada en la actualidad. Por esta razón, la única forma segura de prevenir el VPH es abstenerse de toda actividad sexual.

¿Cómo pueden prevenirse las enfermedades relacionadas con el VPH?

Existen maneras de prevenir los posibles efectos del VPH en la salud, incluso los dos problemas más frecuentes: verrugas genitales y cáncer de cuello uterino.

  • Prevención de verrugas genitales: Existe una vacuna (Gardasil) que protege a hombres y mujeres contra la mayoría de las verrugas genitales (ver sección anterior).
  • Prevención del cáncer de cuello uterino: Existen dos vacunas (Cervarix y Gardasil) que pueden proteger a las mujeres contra la mayoría de los cánceres de cuello uterino (ver sección anterior). El cáncer de cuello uterino también se puede prevenir mediante la realización de pruebas de detección periódicas y el seguimiento de los resultados anormales. La prueba de Papanicolau permite identificar células anormales en el cuello uterino que deberán extirparse antes de que se conviertan en cáncer. La prueba del ADN del VPH, que puede detectar VPH en el cuello uterino de la mujer, se puede usar en algunos casos en combinación con la prueba de Papanicolaou. Incluso las mujeres que recibieron la vacuna cuando eran más jóvenes necesitarán hacerse pruebas periódicas de detección del cáncer de cuello uterino, ya que la vacuna no protege contra todos los tipos de este cáncer.
  • Prevención de los cánceres de pene y de ano: No existe una prueba de detección aprobada para identificar las etapas iniciales de los cánceres de pene o de anoAlgunos especialistas recomiendan pruebas anuales de Papanicolau para detectar cáncer de ano en hombres homosexuales y bisexuales y en personas que tienen el VIH. Esto se debe a que el cáncer anal es más común en esos grupos. Estas pruebas no se recomiendan como exámenes rutinarios para la detección del cáncer anal porque se necesita más información para saber si son eficaces.
  • Prevención de los cánceres de cabeza y cuello: No existe una prueba aprobada para identificar los signos tempranos de los cánceres de cabeza y cuello, pero hay pruebas que pueden realizar los médicos especialistas en personas  con posibles síntomas de estos cánceres. [Véase http://www.cancer.org/Espanol/%5D
  • Prevención de la PRR: No se recomiendan las cesáreas en las mujeres que tienen verrugas genitales como medida para prevenir la transmisión de PRR o papilomatosis respiratoria recurrente a sus bebés. Esto se debe a que no se sabe muy bien si el parto por cesárea previene la PRR en bebés y niños.

¿Existe una prueba de detección del VPH?

Las pruebas para detectar el VPH que existen en el mercado solo se utilizan para detectar cáncer de cuello uterino. No existe una prueba general para hombres o mujeres que determine si una persona tiene el VPH, como tampoco existe una prueba para detectar el VPH en los genitales o en la boca o la garganta. Pero el VPH por lo general desaparece por sí solo, sin causar problemas de salud. De tal manera que si hoy se detecta una infección por el VPH, lo más probable es que dentro de uno o dos años haya desaparecido.

¿Existen tratamientos contra el VPH o las enfermedades relacionadas con este virus?

No existe un tratamiento para atacar el virus, pero hay tratamientos para las enfermedades que el VPH puede causar:

Un paciente puede eliminar las verrugas genitales visibles con el uso de medicamentos. También las puede tratar un proveedor de atención médica. Algunas personas prefieren no tratarse las verrugas, para ver si desaparecen por sí solas. Ningún tratamiento es mejor que otro.

El cáncer de cuello uterino se puede tratar más fácilmente si se diagnostica en su etapa inicial. Sin embargo, una mujer que se hace en forma periódica la prueba de Papanicolaou y hace el seguimiento adecuado puede identificar problemas antes de que aparezca el cáncer. La prevención es preferible al tratamiento. [Véase http://www.cancer.org/Espanol/

Otros tipos de cánceres relacionados con el VPH también se pueden tratar más fácilmente si se diagnostican y tratan en etapas iniciales. [Véase http://www.cancer.org/Espanol%5D

La PRR se puede tratar mediante cirugía o medicamentos. En ocasiones puede requerir de muchos tratamientos o cirugías a lo largo de un periodo de años.

Qué efectos causa en la salud el VPH?

En la mayoría de las personas el VPH no causa problemas de salud.

Existen muchos tipos de infecciones causadas por el VPH. Todas las infecciones son de bajo o de alto riesgo. Las de bajo riesgo pueden causar verrugas genitales que generalmente no duelen y no son un problema grave. Pueden ser planas o abultadas, únicas o múltiples, grandes o pequeñas. Si no se tratan, estas verrugas pueden crecer en tamaño o en número, o pueden desaparecer por sí solas.

Las mujeres infectadas por el VPH pueden tener verrugas en la vagina, la vulva o el cuello uterino. Los hombres pueden tener verrugas en el pene, el escroto o la ingle. Tanto los hombres como las mujeres pueden tener verrugas genitales en el ano o en los muslos.

Las infecciones de alto riesgo por el VPH pueden convertirse a veces en cáncer cervical o del cuello uterino (la apertura del útero). Estas infecciones también pueden causar otros tipos de cáncer, como el anal. En algunas personas las infecciones
de alto riesgo causadas por el VPH pueden ser persistentes y generar cambios en las células. Si estos cambios no reciben tratamiento, con el tiempo se pueden convertir en cáncer.

Solamente las infecciones persistentes por el VPH (las que duran años) son las que pueden convertirse en cáncer. Los tipos de infección por el VPH que pueden causar cáncer son distintos a los que pueden causar verrugas genitales.

SI USTED ES MUJER

Es importante saber que hay una relación entre el VPH genital y el cáncer del cuello uterino, y las precauciones que puede tomar para evitar esta enfermedad. El cáncer cervical se puede prevenir mediante la prueba del Papanicolau y los seguimientos periódicos. Este examen puede detectar problemas en el cuello uterino causados por la infección por el VPH.

SI USTED ES HOMBRE

Es importante saber que puede tener el VPH genital y contagiar a su pareja aunque usted no tenga síntomas. Algunos tipos de infección por el VPH pueden causar cáncer del ano y del pene, pero esos cánceres casi no se ven en hombres saludables.

Recomendaciones

Qué se sabe de la vacuna?

La FDA aprobó una vacuna que protege contra cuatro tipos del VPH. Estos cuatro tipos son los que causan 7 de cada 10 casos de cáncer cervical y 9 de cada 10 casos de verrugas genitales.

Los expertos en vacunas recomiendan que se vacunen todas las niñas de 11 y 12 años de edad. Las niñas y las jóvenes entre los 13 y 26 años también pueden benefi ciarse de la vacuna.

La vacuna es más eficaz en niñas y mujeres que no han sido infectadas con ninguno de los cuatro tipos del VPH contra los que la vacuna protege. Es por esto que los expertos recomiendan que la vacuna se administre a las niñas antes de que tengan relaciones sexuales.

La vacuna puede ser menos benefi ciosa para las niñas y mujeres activas sexualmente porque podrían ya estar infectadas con uno o más de los cuatro tipos del VPH.

La vacuna no ha sido aprobada para mujeres mayores de 26 años, ya que todavía se realizan estudios para saber si es segura y eficaz para ellas. También se hacen estudios para saber si la vacuna es segura y eficaz para niños y hombres.

Un mensaje para todos

PROTÉJASE Y PROTEJA A SU PAREJA.

La mayoría de la gente que tiene relaciones sexuales tendrá la infección por el VPH en algún momento de su vida. Generalmente la infección desaparece por sí sola sin causar problemas de salud.

Si usted es mujer, es muy importante hacerse la prueba de Papanicolau periódicamente para ver si existen problemas que se puedan convertir en cáncer cervical. La mayoría de las mujeres que desarrollan este cáncer no se han hecho pruebas regularmente.

No sienta vergüenza ni culpabilidad por tener la infección por el VPH, este virus es muy común.

Si tiene el VPH no culpe a su pareja actual ni piense que le está siendo infi el. Las personas pueden tener el virus por mucho tiempo antes de saberlo. Hable abierta y honestamente con su pareja acerca de la infección por el virus del papiloma humano y otras enfermedades transmitidas sexualmente.

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